Los científicos convierten los plásticos en productos químicos útiles con la luz solar

Los químicos de la Universidad Tecnológica de Nanyang, Singapur (NTU Singapur) han descubierto un método que podría convertir los desechos plásticos en productos químicos valiosos mediante el uso de la luz solar.

En experimentos de laboratorio, el equipo de investigación mezcló plásticos con su catalizador en un solvente, lo que permite que la solución aproveche la energía de la luz y convierta los plásticos disueltos en ácido fórmico, un químico utilizado en las celdas de combustible para producir electricidad.

Al informar su trabajo en Ciencias Avanzadas, el equipo dirigido por el Profesor Asistente NTU Soo Han Sen de la Facultad de Ciencias Físicas y Matemáticas hizo su catalizador a partir del vanadio de metal biocompatible y asequible, comúnmente utilizado en aleaciones de acero para vehículos y aleaciones de aluminio para aviones.

Cuando el catalizador a base de vanadio se disolvió en una solución que contenía un plástico de consumo no biodegradable como el polietileno y se expuso a la luz solar artificial, rompió los enlaces carbono-carbono dentro del plástico en seis días.

Este proceso convirtió el polietileno en ácido fórmico, un conservante natural y agente antibacteriano, que también puede ser utilizado para la generación de energía por las centrales eléctricas y en los vehículos con pilas de combustible de hidrógeno.

“Aspiramos a desarrollar métodos sostenibles y rentables para aprovechar la luz solar para fabricar combustibles y otros productos químicos”, dijo Asst Prof Soo. “Este nuevo tratamiento químico es el primer proceso reportado que puede descomponer completamente un plástico no biodegradable como el polietileno usando luz visible y un catalizador que no contiene metales pesados”.

En Singapur, la mayoría de los desechos plásticos se incineran, produciendo gases de efecto invernadero como el dióxido de carbono, y la masa sobrante, quemar cenizas, se transporta al vertedero de Semakau, que se estima que se quedará sin espacio para 2035.

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